Le luxe byzantin de Théodora

Théodora est née vers 500 à Constantinople, son prénom a une consonance chrétienne dont les racines grecque « Théou Doron » se traduirait par « don de Dieu ».

Théodora - mosaïque - basilique San Vidale - Ravenne
Théodora – mosaïque – basilique San Vidale – Ravenne

Son père meurt prématurément laissant la famille sans ressource alors sa mère se remarie et son beau-père lui apprend son propre métier de dompteur d’ours, de chevaux, de chiens ou encore des perroquets importés d’Orient. Avec sa sœur, elle participe aux numéros de jonglerie et d’acrobatie qui font patienter les spectateurs entre deux courses de chars ou de spectacles de fauves. Son beau-père appartient à la faction des verts (une sorte de parti politique, son opposant est le parti bleu). Quand il est destitué de sa charge la famille perd encore une fois ses ressources. Alors sa mère rentre avec ses filles dans l’arène de l’hippodrome le jour de la fête et va supplier le parti vert de les aider. Mais ils restent silencieux. Alors elle se tourne vers le parti bleu qui accepte de les aider. Théodora n’oubliera jamais, et la force de sa mère et le mépris du parti vert.

Mais le fait de demander quelque chose publiquement ne se faisait pas, alors la mère de Théodora, puis elle-même aura par extension une réputation de fille publique. D’autant qu’après, elle devient danseuse et actrice lesquels ont mauvaise réputation.

inspiration Théodora - Dolce Gabbana
inspiration Théodora – Dolce Gabbana

Puis Théodora devient la maitresse d’un haut fonctionnaise syrien Hékébolos et le suit à Apollonia au nord de l’actuelle Libye. Quand il la chasse, elle a acquit une première expérience de la vie politique et culturelle. Elle a 16 ans.

Elle décide de revenir à Constantinople. En faisant appel au Parti Bleu, elle est accueillie à Alexandrie en Egypte, apprend à lire et à écrire et rencontre le patriarche Timothée IV d’Alexandrie qui la convertit au culte monophysite (une doctrine christologique du Vᵉ siècle).

Couronne_Monomaque_-_Musée_national_hongrois - il était une fois le bijou
Couronne_Monomaque-Musée national hongrois

Elle rentre enfin à Constantinople en 522, toujours grâce à ses relations avec le Parti Bleu elle rencontre le nouveau consul, Justinien, magister militum praesentalis. Ils ne parlent pas la même langue lui pratique le latin, la langue de l’administration, elle le grec qui était la principale langue de communication dans l’Empire. Ils n’ont pas la même religion, elle est monophysite, lui est dyophysite une forme d’orthodoxie. Malgré tout, ils tombent amoureux et passionnément.

Inspiration Théodora - Robert Goosens pour Chanel
Inspiration Théodora – Robert Goosens pour Chanel

Il obtient d’abord de son oncle, l’empereur Justin Ier, que soit accordé à Théodora le rang de patricienne, puis fait abroger pour elle l’interdiction pour les anciennes actrices de contracter un mariage. Et enfin leur mariage est célébré le 1er août 525. Lorsque Justin Ier meurt en 527, Justinien est couronné empereur. Privilège rare, Théodora revêt la pourpre en même temps que lui dans la basilique Sainte-Sophie, ce qui l’associe pleinement à l’Empire et fait d’elle une impératrice à part entière. Elle prend alors le titre d’Augusta.

Benjamin-Constant-L'Imperatrice_Theodora_au_Colisée 1887 - il était une fois le bijou
Benjamin-Constant L’Imperatrice Theodora au Colisée 1887

En femme d’Etat, Théodora conseille souvent Justinien et participe à ses conseils d’État. Réciproquement, ce qui est totalement exceptionnel, Justinien la désigne comme son « partenaire » dans ses délibérations et veille à ce que ses hauts fonctionnaires lui prête le même serment qu’à lui. Elle a sa propre cour, son entourage officiel et son propre sceau impérial. Et lorsque le trône vacille en janvier 532 lors de la Sédition Nika, c’est elle qui sauve la situation.

Inspiration Théodora - Robert Goosens pour Chanel
Inspiration Théodora -Robert Goosens pour Chanel

Elle participe directement au Code Justinien, une réforme juridique destinée à unifier et synthétiser l’ensemble des lois romaines existantes. Elle y fait ajouter un nouveau statut pour la femme dans le cadre familial, la possibilité pour les épouses de demander le divorce, le droit aux filles d’accéder à leur héritage, la protection de leur dot en cas de veuvage, des mesures de protection à l’égard des comédiennes et des courtisanes, l’allégement des peines pour les femmes adultère, des lois contre la « traite des blanches » et contre le proxénétisme. En cela c’est une des pionnières du féminisme.

boucle odorante
boucle odorante

En 542, une violente épidémie atteint Constantinople (c’était la peste bien sûr, pas le coronavirus). Justinien est touché. Théodora le remplace carrément dans la gestion de l’Empire.

Elle meurt, probablement d’un cancer du sein le 28 juin 548, 17 ans avant Justinien. Elle est enterrée en l’église des Saints-Apôtres à Constantinople. Toujours profondément amoureux, Justinien ne se remettra jamais de la mort de sa femme.

Sarah Bernhard jouant Théodora par Georges Jules Victor Clairin  - 1902
Sarah Bernhard jouant Théodora par Georges Jules Victor Clairin – 1902

En 1204, les sépultures de Théodora et Justinien sont pillées par les croisés lors du sac de Constantinople.

Deux siècles plus tard, en 1453, les Ottomans prennent Constantinople, mettant définitivement fin à l’Empire Byzantin et les restes de Théodora et de Justinien disparaissent à jamais.

Inspiration Théodora - Victoire de Castellane pour Chanel - il était une fois le bijou
Inspiration Théodora – Victoire de Castellane pour Chanel

On connait son histoire par son principal biographe, le chroniqueur Procope de Césarée, qui sera aussi un de ses détracteurs et créera l’image de putain qui lui est souvent, à tord, associée. Mais cette femme exceptionnelle inspire jusqu’à aujourd’hui de nombreux artistes : auteur, peintre comme Benjamin Constant, actrice comme Sarah Bernard et même cinéaste.

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Sarah Bernhardt jouant Theodora par Nadar 1884

Le plus beau portrait qui reste d’elle est la magnifique fresque de mosaïque de la basilique Saint-Vital située à Ravenne en Italie. Et pourtant Théodora n’y a jamais résidée.

En fait, Ravenne était alors la capitale de l’Empire d’Occident car Rome est d’abord assiégée par les rois barbares, puis l’Italie est gouvernée par les empereurs byzantins jusqu’au milieu du VIe siècle. C’est donc en hommage à ce gouvernement byzantin que 2 grands panneaux muraux de mosaïques, disposés face à face, ornent l’abside de la Basilique.

inspiration Théodora - manchette byzance de Sylvia Toledano - il était une fois le bijou
inspiration Théodora – manchette byzance de Sylvia Toledano

Représentant les cortèges présidés par le couple impérial, Justinien et Théodora, ces mosaïques sont probablement les plus célèbres de l’art byzantin. On voit dans un rutilement d’or, Théodora et sa suite de dames de compagnie et de chambellans, offrir un calice au Christ. L’impératrice est magnifiée par une niche décorative toute dorée, et s’apprête à franchir une porte qui la mène vers le Christ. Les détails sont luxueusement ornés, les bordures rehaussées de gemmes et de perles. Elle porte de très riches bijoux.

Théodora - mosaïque - basilique San Vidale - Ravenne
Théodora et les dignitaires de la cour – mosaïque – basilique San Vidale – Ravenne

Les bijoux byzantins sont toujours en or et utilisent toutes les techniques : repoussage, moulage, filigrane, émaillage, sertissage de pierres précieuses et fines. L’art byzantin est opulent et le style oriental accentue cette caractéristique. Les volumes sont imposants. Théodora vêtue d’un paludamentum pourpre est parée d’une coiffe en or couverte de pierreries surmontées d’autres pierres précieuses qui forment une tiare. Cette couronne est dotée de perles de visage qui sont si longues que des côtés de la tête les chaines empierrées tombent sur sa poitrine, ce type de couronne s’appelle praipendula. Ses pendants de ses boucles d’oreilles aux grosses pierres centrales sont si longues qu’elles descendent sur son buste. Le pectoral au milieu de sa poitrine est tenu par une collerette constellée de pierres précieuses que l’on appelle un superhumeral.

Inspiration Théodora - Chanel - secret d'orient
Inspiration Théodora -Chanel – secret d’orient

Les couturiers et joailliers ont été fascinés par ce luxe byzantin, magnifié par Théodora.

Inspiration Théodora - Dior - Byzantin
Inspiration Théodora – Dior – Byzantin

On connait ainsi les splendides bijoux de Robert Goossens pour Chanel, de Dior mais aussi ceux de Dolce Gabanna ou de Christian Lacroix.

Inspiration Théodora - Christian Lacroix
Inspiration Théodora – Christian Lacroix

Et si vous aimez une inspiration byzantine où l’or s’affirme avec un porté plus modernisé allez voir du côté d’Esther Assouline qui associe à merveille l’éclat solaire de l’or aux diamants comme aux tourmalines.

si vous souhaitez entendre cette histoire, voici le podcast :

Cet article a 3 commentaires

  1. themabulle

    Théodora, je cherche le moyen de t’atteindre, un moyen de te toucher.
    Un moyen que nous seuls pourrions comprendre, que nous seuls pourrions voir, que nous seuls pourrions toucher

    Espoir vain ?
    Soudain, inconscient, je tape « acrostiches célèbres »

    Ma vision se trouble. Au milieu de la page s’affiche : le luxe byzantin de Théodora – il était une fois… LE BIJOU
    Animé des plus doux sentiments, je dévore cet article, nulle trace d’acrostiche célèbre, inconnu ou oublié ici.

    Malgré cette absence, tu es partout, dans le moindre tréma, la plus petite virgule, l’accent le plus discret.
    Un accent si discret qu’il est inoubliable.
    Silence. Ta beauté, ta finesse, ta force et ton intelligence me sautent aux yeux. Et ton parfum…
    Entêtant comme les mots que je dévore ici et que je dévorais de toi il y a si peu de temps

    J’envie syrien Hékébolos, Timothée IV d’Alexandrie et Justinien surtout.
    Accepte que je te fasse impératrice. En sainte Sophie de pourpre dévêtue,
    Ici, j’abroge aussi l’interdiction faite aux anciennes actrices et à moi-même.
    Mon droit retrouvé s’appelle :
    Émancipation, liberté, indépendance, libération

    Tu sais que nous ne nous sommes jamais vraiment perdus !
    Hésites tu à revenir car nous ne nous sommes jamais vraiment trouvés ?
    Et pourtant, tu es là en permanence, en moi, autour de moi, partout.
    On s’envole ensemble infidèles, adultères, affranchies ? Ou
    Doit-on tout oublier ? À commencer par nous-même ?
    Oublier ce que nous n’avons pas essayé d’être,
    Redevenir ce que nous sommes ?
    Absent.

    Nous sommes-nous jamais découverts ?
    Ensemble cherchons à nous retrouver

    Même enveloppé de mystère
    Eloignés nous pouvons encore rêver

    Les mots que tu m’écrivais étaient si tendres, si forts et si vrais.
    Amours n’était pas de ceux-là, pas encore, pas tout à fait.
    Irréaliste ?
    Sont-ils si différents nos mots, nos soupirs, nos cris ?
    Souvent, sous la surface, se cachent des merveilles.
    Eternel

    Près de toi, je me tiens
    A toi de franchir le dernier obstacle et…
    Savourer enfin.

    Sans nouvelles, je vais attendre.
    Attendre, attendre et attendre encore
    Nos retrouvailles
    Sentiments

    Nous sommes ce que nous sommes.
    Octroyer à un homme la chance de te connaître est un don du ciel.
    Une pépite, un trésor, un BIJOU
    Vie d’attente
    Éperdument troublé
    Libérée en un sens
    Les mots me manquent pour te dire que j’ai des
    Envies de toi
    Sauvages

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